Αυτή η σουηδική εταιρεία θέλει να διορθώσει το απότομο κλιματικό κόστος της Steel

Αυτή η σουηδική εταιρεία θέλει να διορθώσει το απότομο κλιματικό κόστος της Steel

28 Απριλίου, 2022 0 By admin

Σε ένα εργοστάσιο χάλυβα στη Λουλέα της Σουηδίας, Οι εργάτες φτιάχνουν το πιο απαραίτητο δομικό υλικό στον κόσμο με τον παλιό τρόπο: συσσωρεύουν σιδηρομετάλλευμα και οπτάνθρακα, ένα είδος καυσίμου που προέρχεται από άνθρακα, σε μια τεράστια υψικάμινο, θερμαίνοντας το μείγμα σε τεράστιες θερμοκρασίες και στη συνέχεια «χτυπώντας» το καζάνι του λιωμένου μετάλλου , το οποίο στέλνει ένα ρεύμα από πυρωμένο χυτοσίδηρο—και βροχές από σπινθήρες—να ξεχυθεί κατά μήκος ενός αγωγού.

Αλλά λιγότερο από ένα μίλι μακριά, ο ιδιοκτήτης του εργοστασίου, η SSAB, εφαρμόζει πιλοτικά μια λιγότερο δραματική διαδικασία παραγωγής χάλυβα σε μια νέα εγκατάσταση. «Δεν φαίνεται τόσο εντυπωσιακό», λέει ο Martin Pei, εκτελεστικός αντιπρόεδρος και επικεφαλής τεχνολογίας στη σουηδική χαλυβουργία. “Ούτε βλέπετε πολλά, γιατί όλα ελέγχονται αυτόματα.”

Είναι όμως θεαματικό με διαφορετικό τρόπο. Οι παραδοσιακές υψικάμινοι εκπέμπουν τεράστιες ποσότητες CO2. Αλλά το πιλοτικό εργοστάσιο HYBRIT της SSAB – που κατασκευάστηκε σε συνεργασία με τη σουηδική κρατική εταιρεία εξόρυξης LKAB και την κρατική εταιρεία ηλεκτρικής ενέργειας Vattenfall – δεν εκπέμπει τίποτα παρά μόνο υδρατμούς όταν διυλίζει σιδηρομετάλλευμα. Το περασμένο καλοκαίρι, η εγκατάσταση παρήγαγε σίδηρο για τον πρώτο χάλυβα χωρίς ορυκτά καύσιμα στον κόσμο, ανοίγοντας ένα μονοπάτι προς την απαλλαγή από τις ανθρακούχες εκπομπές μιας από τις πιο βαριά ρυπογόνες βιομηχανίες στον κόσμο.

Ο χάλυβας είναι ένα από τα πιο σημαντικά υλικά στη σύγχρονη κοινωνία, που εμπλέκεται σε οτιδήποτε, από κτίρια και γέφυρες μέχρι αυτοκίνητα και ποδήλατα. Είναι επίσης κρίσιμο για την κατασκευή υποδομών ανανεώσιμων πηγών ενέργειας, όπως οι ανεμογεννήτριες, τις οποίες χρειάζεται ο κόσμος για την εξάλειψη των ορυκτών καυσίμων. Αλλά η κατασκευή του είναι μια απίστευτα ρυπογόνος διαδικασία, με υπεύθυνη τη βιομηχανία 8% των παγκόσμιων εκπομπών CO2. Η αντιμετώπιση αυτών των εκπομπών είναι μια από τις πιο πιεστικές και δύσκολες προκλήσεις της παγκόσμιας ενεργειακής μετάβασης.

Με την επιτυχία του έργου HYBRIT, ο Διευθύνων Σύμβουλος της SSAB Martin Lindqvist έθεσε την εταιρεία στο ίσως το πιο επιθετικό σχέδιο απανθρακοποίησης στη βιομηχανία, ενισχύοντας την παραγωγή πράσινου χάλυβα και μεταβαίνοντας σε ηλεκτρικούς φούρνους χάλυβα, προκειμένου να μειώσει τις περισσότερες από τις εκπομπές της εταιρείας από δραστηριοποιούνται στη Σουηδία και τη Φινλανδία μέχρι το 2030 περίπου. Η προσπάθειά τους για πράσινο χάλυβα μπορεί να θεωρούνταν κάτι περισσότερο από ένα όνειρο σωλήνων μόλις πριν από λίγα χρόνια. «Οι συνάδελφοί μας στον κλάδο ήταν δίκαιοι [shaking] τα κεφάλια τους και νόμιζαν ότι ήμασταν, στην καλύτερη περίπτωση, αφελείς», λέει ο διευθύνων σύμβουλος της SSAB, Martin Lindqvist. «Τώρα φαίνεται ότι όλοι πιστεύουν ότι αυτός είναι ο σωστός τρόπος».

Μερικοί 75% Ο παγκόσμιος χάλυβας κατασκευάζεται με υψικάμινους όπως ο παραδοσιακός στη Λουλέα, οι οποίοι χρησιμοποιούν τεράστιες ποσότητες ορυκτών καυσίμων για τη διύλιση του σιδηρομεταλλεύματος. Το να λειτουργήσει αυτή η διαδικασία χωρίς ορυκτά καύσιμα, ειδικά οπτάνθρακα, είναι μια σοβαρή μεταλλουργική πρόκληση. Ο σίδηρος είναι ένα από τα πιο κοινά στοιχεία στην επιφάνεια της Γης, αλλά βρίσκεται σχεδόν εξ ολοκλήρου με τη μορφή σιδηρομεταλλεύματος, όπου τα άτομα σιδήρου συνδέονται στενά με το οξυγόνο. Το έργο της μετατροπής αυτού του μεταλλεύματος σε σίδηρο, και στη συνέχεια σε χάλυβα, περιλαμβάνει πρώτα την απομάκρυνση αυτών των ατόμων οξυγόνου. Σε έναν υψικάμινο, το μονοξείδιο του άνθρακα που παράγεται από την καύση οπτάνθρακα ολοκληρώνει αυτή τη δουλειά, αναζητώντας χαλαρό οξυγόνο από το σιδηρομετάλλευμα για να σχηματίσει διοξείδιο του άνθρακα, το οποίο στη συνέχεια απελευθερώνεται στην ατμόσφαιρα. Το εργοστάσιο HYBRIT της SSAB ολοκληρώνει το ίδιο έργο χρησιμοποιώντας υδρογόνο που διαχωρίζεται από το νερό χρησιμοποιώντας ανανεώσιμες πηγές ενέργειας. Για να λειτουργήσει αυτή η αναγωγή με βάση το υδρογόνο, το υδρογόνο θερμαίνεται στους περίπου 1.600°F με ηλεκτρική ενέργεια που παράγεται από ανανεώσιμες πηγές και στη συνέχεια εγχέεται σε έναν κλίβανο που περιέχει σφαιρίδια σιδηρομεταλλεύματος. Το υδρογόνο συνδυάζεται με το οξυγόνο στο σιδηρομετάλλευμα για να σχηματίσει υδρατμούς, αφήνοντας πίσω αυτό που είναι γνωστό ως σπογγώδης σίδηρος που μπορεί στη συνέχεια να λιώσει με ανακυκλωμένο σκραπ για να γίνει χάλυβας.

Η SSAB και οι συνεργάτες της Ξεκίνησε για πρώτη φορά να εργάζεται για το έργο το 2016. Τότε, λέει ο Lindqvist, οι περισσότεροι άλλοι χαλυβουργοί που προσπαθούσαν να γίνουν πράσινοι μιλούσαν για την εκτροπή του διοξειδίου του άνθρακα που παράγεται κατά τη χαλυβουργία και την ταφή του υπόγεια, μια διαδικασία γνωστή ως δέσμευση και αποθήκευση άνθρακα (CCS). «Το CCS για εμάς ήταν να δώσουμε ένα Band-Aid σε έναν ασθενή με σπασμένο πόδι», λέει ο Lindqvist. «Αν έχουμε την ευκαιρία να λύσουμε πραγματικά τη βασική αιτία του πραγματικού προβλήματος, γιατί να μην το κάνουμε;»

Οι SSAB, LKAB και Vattenfall ξόδεψαν περίπου 2 εκατομμύρια δολάρια μελετώντας την τεχνολογία υδρογόνου χάλυβα και το 2017 είχαν μια από τις πρώτες τους επιτυχίες. «Θυμάμαι ακόμα όταν κρατούσα το πρώτο κομμάτι χάλυβα χωρίς απολιθώματα που κατασκευάστηκε σε ένα εργαστήριο στη Στοκχόλμη», λέει ο Lindqvist. «Σκέφτηκα, «Αυτό μπορεί να λειτουργήσει πραγματικά». Ο Lindqvist και άλλα στελέχη πήγαν στη συνέχεια στα διοικητικά συμβούλια των εταιρειών τους και ζήτησαν 160 εκατομμύρια δολάρια για την κατασκευή ενός πιλοτικού εργοστασίου για την περαιτέρω ανάπτυξη της τεχνολογίας. Εάν αυτή η δοκιμή ήταν επιτυχής, το επόμενο βήμα ήταν η κατασκευή ενός εργοστασίου παραγωγής πλήρους κλίμακας.

Τον περασμένο Αύγουστο, η SSAB χρησιμοποίησε το πιλοτικό εργοστάσιο για να παράγει τον πρώτο της χάλυβα χωρίς εκπομπές. Οι εργαζόμενοι που συμμετείχαν στη διαδικασία έφτιαξαν ένα βίντεο που τεκμηριώνει την προσπάθεια. «Όταν είδα αυτό το βίντεο… σχεδόν δάκρυσα στα μάτια μου γιατί ήταν τόσο περήφανοι», λέει ο Lindqvist. «Ένιωσαν ότι κάναμε κάτι πολύ σημαντικό και ότι ήμασταν μέρος μιας λύσης».

Με την επιτυχία του HYBRIT, η SSAB προχωρά με σχέδια για την κλιμάκωση της διαδικασίας πράσινου χάλυβα σε ένα εκατομμύριο τόνους ετησίως έως το 2026. Ωστόσο, υπάρχουν σημαντικά εμπόδια σε μια παρόμοια ράμπα για άλλες χαλυβουργίες σε όλο τον κόσμο. Πρώτον, η κατασκευή του πράσινου χάλυβα κοστίζει περίπου 25% περισσότερο από το συμβατικό του, σύμφωνα με την RMI, μια δεξαμενή σκέψης για το κλίμα. Ορισμένοι αγοραστές χάλυβα, όπως οι αυτοκινητοβιομηχανίες, ήταν πρόθυμοι να αγοράσουν ελαφρώς πιο ακριβό “πράσινο χάλυβα” σε μια προσπάθεια να μειώσουν τις εκπομπές από την αλυσίδα αξίας των προϊόντων τους – η Volvo, για παράδειγμα, έκανε τον κόσμο πρώτο όχημα χρησιμοποιώντας εξ ολοκλήρου χάλυβα χωρίς ορυκτά καύσιμα από την SSAB τον περασμένο Οκτώβριο. Ωστόσο, ορισμένοι αναλυτές αμφιβάλλουν εάν η ευρύτερη αγορά των αγοραστών χάλυβα θα είναι διατεθειμένη να πληρώσει περισσότερα.

Ένα άλλο πρόβλημα είναι ότι η μέθοδος παραγωγής χάλυβα πράσινου υδρογόνου λειτουργεί μόνο με ένα είδος σιδηρομεταλλεύματος πολύ υψηλής ποιότητας, το οποίο δεν χρησιμοποιούν όλοι —αν και οι εταιρείες που επιδιώκουν την τεχνολογία λένε ότι αναπτύσσουν τρόπους να χρησιμοποιούν και μεταλλεύματα χαμηλότερης ποιότητας. Υπάρχει επίσης μια διεθνής διάσταση: ακόμα κι αν οι πολιτικές στην Ευρώπη και τις ΗΠΑ βοηθούν στη διευκόλυνση της μετάβασης στον χάλυβα μηδενικού άνθρακα, ο μεγαλύτερος παίκτης εξακολουθεί να είναι η Κίνα, η οποία παράγει τον μισό χάλυβα στον κόσμο, κυρίως σε υψικάμινους με καύση άνθρακα. «Η Κίνα είναι πάντα ένα κουτί μυστηρίου», λέει ο Thomas Koch Blank, διευθυντής της RMI. «Η Κίνα έχει πολύ υψηλές φιλοδοξίες από πάνω προς τα κάτω [to decarbonize steel]και είναι λίγο ασαφές πόσο γρήγορα καταλήγουν στην πραγματική πολιτική της αγοράς».

Υπάρχει επίσης το απλό γεγονός του πόσο πρέπει να αλλάξει σε τόσο σύντομο χρονικό διάστημα. Ο κόσμος παρήγαγε σχεδόν 2 δις τόνους χάλυβα το 2021. Ακόμα κι αν η SSAB απανθρακώσει όλους τους φούρνους της, θα ανέλθει μόνο σε κάτω από το μισό τοις εκατό της παγκόσμιας ετήσιας παραγωγής. «Τα πράγματα πάνε πολύ γρήγορα», λέει ο Domien Vangenechten, σύμβουλος πολιτικής στην ευρωπαϊκή δεξαμενή σκέψης για το κλίμα E3G. «Αλλά είναι πολύ νωρίς για να πούμε ότι βρισκόμαστε στη σωστή τροχιά προς τις καθαρές μηδενικές εκπομπές στη βιομηχανία χάλυβα».

Ωστόσο, λέει ο Vangenechten, τα τελευταία τρία χρόνια ήταν «αξιοπρόσεκτα» σε σύγκριση με εκεί που ήταν πριν. Η SSAB δεν είναι η μόνη εταιρεία που ηγείται αυτής της αλλαγής — η σουηδική startup H2 Green Steel, για παράδειγμα, στοχεύει επίσης να εμπορευματοποιήσει την παραγωγή χάλυβα με βάση το υδρογόνο τα επόμενα χρόνια. Αυτό που είναι μοναδικό για την SSAB είναι ότι δραστηριοποιούνται στον κλάδο της χαλυβουργίας για περισσότερα από 140 χρόνια, μια ανωμαλία σε έναν κόσμο όπου πολλές εταιρείες παλαιού τύπου τείνουν να κάνουν ό,τι μπορούν για να καθυστερήσουν τη δράση για το κλίμα. Και ενώ η συμβατική αφήγηση για το κλίμα είναι ότι οι ρυπογόνοι τομείς αλλάζουν μόνο όταν οι εξωτερικοί διαταράκτες όπως ο Elon Musk ή ο Engine No. για σχεδόν δυόμισι δεκαετίες.

Αυτά τα γεγονότα μπορεί να είναι μια εξαίρεση που αποδεικνύει έναν κανόνα για παλιές, ρυπογόνες βιομηχανίες. Ή ίσως είναι ένα μήνυμα ότι αυτές οι εταιρείες έχουν πραγματικά περισσότερη ικανότητα να αλλάξουν από ό,τι υποθέτουν τα στελέχη τους, εάν αποφασίσουν να προχωρήσουν προς το παρόν. Για τον Lindqvist, η απόφαση να επιδιωχθεί η ριζική απαλλαγή από τις ανθρακούχες εκπομπές ήρθε εν μέρει ως ένα επιχειρηματικό σχέδιο με ψυχρά μάτια και εν μέρει επειδή ήταν το σωστό. «Όλοι έχουν ευθύνη να μειώσουν τις εκπομπές», λέει. «Ωστόσο, ως Διευθύνων Σύμβουλος μιας μεγάλης εταιρείας εκπομπής διοξειδίου του άνθρακα, έχω μεγάλη ευθύνη».

Περισσότερες ιστορίες που πρέπει να διαβάσετε από το TIME


Γράφω σε Alejandro de la Garza στο alejandro.delagarza@time.com.