Το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble βρίσκει το παλαιότερο αστέρι που ανακαλύφθηκε ποτέ

Το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble βρίσκει το παλαιότερο αστέρι που ανακαλύφθηκε ποτέ

1 Απριλίου, 2022 0 By admin

ΤΕδώ είναι άνθρωποι στα 30 τους που δεν έχουν ζήσει ποτέ σε έναν κόσμο χωρίς το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble να κοιτάζει στο σύμπαν. Το αξιοσέβαστο αστεροσκοπείο ξεκίνησε τον Απρίλιο του 1990, όταν ο Τζορτζ Μπους ήταν στον Λευκό Οίκο. Χελωνονιντζάκια ήταν η νούμερο ένα επιτυχία στο box office, και το γκάζι πήγε για ένα δολάριο το γαλόνι. Είναι ταιριαστό τότε που αυτή την εβδομάδα, το πολύ παλιό τηλεσκόπιο έκανε μια πολύ σημαντική ανακάλυψη ενός εξαιρετικά παλιού άστρου – το παλαιότερο, πράγματι, που έχει εντοπιστεί ποτέ.

Οπως και ανακοίνωσε η NASAένα νέο χαρτί δημοσιευτηκε σε Φύση αναφέρει ότι το Hubble εντόπισε ένα αστέρι ηλικίας 12,9 δισεκατομμυρίων ετών, που σημαίνει ότι υπήρχε όταν το σύμπαν ήταν μόνο το 7% της τρέχουσας ηλικίας του. ο προηγούμενος κάτοχος του ρεκόρπου εντοπίστηκε από το Hubble το 2018, ήταν μια σχετικά νεαρή ηλικία 9 δισεκατομμυρίων ετών, που έλαμπε όταν το σύμπαν ήταν το 30% της τρέχουσας ηλικίας του.

Το νέο αστέρι, που ονομάστηκε Earendel, που σημαίνει «πρωινό αστέρι» στα παλιά αγγλικά, δεν υπάρχει καν – το φως του ταξιδεύει σε εμάς τα τελευταία σχεδόν 13 δισεκατομμύρια χρόνια, πολύ αφότου το ίδιο το αστέρι έχει κλείσει το μάτι. Ο αείμνηστος Earendel μπορεί να μην είχε εντοπιστεί καθόλου αν δεν υπήρχε ένα τέχνασμα φυσικής και οπτικής γνωστό ως βαρυτικός φακός. Αρχικά τοποθετήθηκε από τον Άλμπερτ Αϊνστάιν, ο βαρυτικός φακός εμφανίζεται όταν το φως από ένα μακρινό αντικείμενο περνά γύρω από ένα πιο κοντινό ογκώδες αντικείμενο (όπως ένα αστέρι). Η βαρύτητα του αντικειμένου που παρεμβάλλεται λειτουργεί σαν ένα είδος φακού, παραμορφώνοντας και μεγεθύνοντας την εικόνα του πιο απομακρυσμένου.

Σε αυτή την περίπτωση, ο φακός δεν ήταν απλώς ένα άλλο αστέρι ή ακόμα και ένας γαλαξίας, αλλά ένα ολόκληρο γαλαξιακό σμήνος. Η θέση του Earendel στο διάστημα είναι ιδιαίτερα τυχαία, με το φως του να περνά απευθείας πάνω από έναν διακριτό κυματισμό στο χωροχρόνο – γνωστό ως “καυστικό” – που προκαλείται από το σύμπλεγμα. Το καυστικό, κατά μία έννοια, μεγάλωσε τη μεγέθυνση, κάνοντας το αστέρι να φαίνεται να λάμπει όλο και πιο φωτεινό.

«Κανονικά σε αυτές τις αποστάσεις, ολόκληροι γαλαξίες μοιάζουν με μικρές μουντζούρες, με το φως από εκατομμύρια αστέρια να αναμιγνύονται μεταξύ τους», είπε στη NASA ο Brian Welch, αστρονόμος του Πανεπιστημίου Johns Hopkins και ο κύριος συγγραφέας της εργασίας. “Ο γαλαξίας που φιλοξενεί αυτό το αστέρι έχει μεγεθυνθεί και παραμορφωθεί από τον βαρυτικό φακό σε ένα μακρύ μισοφέγγαρο.”

Ο Welch και οι συνεργάτες του έχουν καθορίσει ότι το Earendel ήταν περίπου 50 φορές η μάζα του ήλιου μας και εκατομμύρια φορές πιο φωτεινό. Θα ήταν επίσης κατασκευασμένο αποκλειστικά από υδρογόνο και ήλιο, χωρίς κανένα από τα βαρέα μέταλλα που υπάρχουν στο πιο σύγχρονο σύμπαν. Ως εκ τούτου, το Earendel είναι αυτό που η NASA αποκαλεί «τα πρώτα στοιχεία των θρυλικών αστέρων του Πληθυσμού III», τα οποία είναι τα πρώτα αστέρια που άναψαν τους πυρηνικούς φούρνους τους μετά τη Μεγάλη Έκρηξη.

Το Earendel μπορεί να βρήκε το Hubble, αλλά το γερασμένο τηλεσκόπιο θα περάσει τώρα το έργο της μελέτης του αντικειμένου με μεγαλύτερη λεπτομέρεια στο ολοκαίνουργιο διαστημικό τηλεσκόπιο James Webb, το οποίο κατασκευάστηκε ειδικά για να παρατηρεί στο υπέρυθρο φάσμα στο οποίο κυρίως το αρχαίο αστέρι λάμπει. Πράγματι, ο Webb θα κάνει ακόμη περισσότερα από αυτό.

«Με τον Webb θα δούμε αστέρια ακόμα πιο μακριά από το Earendel», είπε ο Welch στη NASA. «Θα ήθελα πολύ να δω τον Γουέμπ να σπάει το ρεκόρ απόστασης του Έαρεντελ».

Αυτή η ιστορία εμφανίστηκε αρχικά στο TIME Space, το εβδομαδιαίο ενημερωτικό μας δελτίο που καλύπτει όλα τα πράγματα στο χώρο. Μπορείτε να εγγραφείτε εδώ.

Περισσότερες ιστορίες που πρέπει να διαβάσετε από το TIME


Γράφω σε Jeffrey Kluger στο jeffrey.kluger@time.com.